18 de enero de 2008

Las ovejas negras realmente son malas

Título de un post (Black sheep really are bad) en The Great Beyond, que como siempre paso a traducir libremente:
Los investigadores han solucionado un problema misterioso, que parecía desafiar la lógica Darwiniana.
Las ovejas de lana oscura que viven en una isla de Escocia son más grandes que sus compañeras con lana clara. Esto debería hacer más probable que sobrevivieran a los amargos inviernos escoceses y por lo tanto podría parecer probable que las ovejas oscuras alcanzarían una mayor proporción de la población lanar.
Sin embargo, la proporción de ovejas oscuras actualmente está declinando. "Si ser grande es bueno y las ovejas oscuras son más grandes, esperaríamos que se incrementara la frecuencia de ovejas oscuras. Esto representa un problema evolucionario", dijo a Reuters Jon Slate, un investigador de la Universidad de Sheffield.
En el último número de Science, Slate y colaboradores han solucionado este problema. Encontraron que mayor no siempre es mejor. Buscaron en una pequeña porción del genoma de la oveja de Soay, que contiene el gen del color del pelo y algunos otros que normalmente se heredan con él. Encontraron que algunos de los otros genes que se dan con el gen de pelo oscuro tienen efectos negativos en la salud -tales como un reducido éxito reproductivo- que son mayores que los beneficios de ser más grande (abstract de la investigación, nota de prensa).
"Esto era un enigma, pero estamos entusiasmado por haberlo resuelto. Las ovejas más claras se estaban beneficiando de genes que las hacen más sanas y más capaces de tener descendencia. Eso es el por qué estamos viendo que la población de ovejas más oscuras disminuye. Es teoría evolucionaria en acción", dice Slate (en el Guardian).
Así que Darwin puede descansar tranquilo. En palabras del Scotsman: "Un rebaño de ovejas que viven en una remota isla escocesa no contradice la teoría de la evolución de Darwin, ha encontrado un estudio científico".
Pero, ¿significa esto que finalmente todas las ovejas serán rubias? Puede que no. Parece que algunas ovejas tienen una copia del gen oscuro y una copia del claro. No son tan grandes como las oscuras, pero tampoco tan pequeñas como las claras. También tienen más éxito reproductivo que las oscuras, aunque no tanto como las claras.
Puede entonces que haya esperanza para la supervivencia del gen de pelo oscuro. Esto es bueno; después de todo, todas las familias necesitan su oveja negra.

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